Los edulcorantes artificiales: ¿buenos o malos?

Los edulcorantes artificiales suelen ser tema de debate.

Por un lado, se les acusa de aumentar el riesgo de cáncer y afectar negativamente al nivel de azúcar en sangre y la salud del intestino.

Por otro, la mayoría de las autoridades de la salud los consideran seguros y muchas personas los usan para tomar menos azúcar y bajar de peso.

Este artículo revisa la evidencia existente respecto a los edulcorantes artificiales y sus efectos sobre la salud.

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¿Cuáles son los edulcorantes artificiales?

Los edulcorantes artificiales o sustitutos de azúcar, son sustancias químicas añadidas a algunos alimentos y bebidas para mejorar el sabor dulce.

La gente a menudo se refieren a ellos como “edulcorantes intensos”, ya que proporcionan un sabor que es similar al azúcar de mesa, pero hasta varios miles de veces más dulce.

Aunque algunos edulcorantes contienen calorías, la cantidad necesaria para endulzar productos es tan pequeño que se acaba consumiendo casi sin calorías (1).

Conclusión: Los edulcorantes artificiales son sustancias químicas que se utilizan para endulzar alimentos y bebidas. Proporcionan prácticamente cero calorías.

¿Qué son los edulcorantes artificiales?

Los edulcorantes artificiales, o sustitutos del azúcar, son sustancias químicas que se añaden a ciertos alimentos y bebidas para que sepan dulces.

La gente a menudo se refiere a ellos como “edulcorantes intensos”, ya que proporcionan un sabor similar al azúcar de mesa pero mil veces más potente.

Aunque algunos edulcorantes contienen calorías, la cantidad necesaria para endulzar productos es tan pequeña, que las calorías son inapreciables (1).

Conclusión: los edulcorantes artificiales son sustancias químicas que se utilizan para endulzar alimentos y bebidas. Proporcionan prácticamente cero calorías.

 

¿Cómo funcionan los edulcorantes artificiales?

La superficie de la lengua está cubierta por muchas papilas gustativas. Cada papila contiene varios receptores del gusto que detectan diferentes sabores (2).

Cuando comemos, las diferentes moléculas de los alimentos entran en contacto con los receptores del gusto.

Un ajuste perfecto entre una molécula y un receptor envía una señal al cerebro, lo que le permite identificar el sabor (2).

Por ejemplo, la molécula de azúcar encaja perfectamente en el receptor del gusto de lo dulce, como una cerradura y su llave, permitiendo al cerebro identificar el sabor dulce.

Las moléculas de los edulcorantes artificiales son tan similares a las moléculas de azúcar que se ajustan sobre el receptor de dulzor.

Sin embargo, en términos generales son muy diferentes a las de azúcar como para que el cuerpo pueda descomponerlas en calorías. Por eso tienen sabor dulce sin las calorías adicionales.

Solo una minoría de los edulcorantes artificiales tiene una estructura que el cuerpo pueda descomponer en calorías. Debido a que se necesitan cantidades muy pequeñas de edulcorantes artificiales para hacer que los alimentos tengan un sabor dulce, el consumo de calorías es prácticamente nulo.

Conclusión: los edulcorantes artificiales son dulces, ya que son reconocidos por los receptores del dulzor en la lengua. Proporcionan prácticamente cero calorías ya que la mayoría no pueden ser descompuestos por el organismo.

 

¿Cuáles son los nombres de los edulcorantes artificiales?

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Estos edulcorantes artificiales están autorizados para su uso en los EE.UU. y / o dentro de la Unión Europea (3, 4):

  • Aspartamo: 200 veces más dulce que el azúcar de mesa.
  • Acesulfamo potásico: 200 veces más dulce que el azúcar de mesa. Es adecuado para cocinar y hornear.
  • Advantame:000 veces más dulce que el azúcar de mesa y adecuado para cocinar y hornear.
  • Sal de aspartamo-acesulfamo: 350 veces más dulce que el azúcar de mesa.
  • Ciclamato: 50 veces más dulce que el azúcar de mesa. Adecuado para cocinar y hornear. Sin embargo, se prohibió en los EE.UU. en 1970.
  • Neotamo: 000 veces más dulce que el azúcar de mesa. Adecuado para cocinar y hornear.
  • Neohesperidina: 340 veces más dulce que el azúcar de mesa. Es adecuado para cocinar, hornear y mezclar con alimentos ácidos. No está aprobado su uso en los EE.UU.
  • Sacarina: 700 veces más dulce que el azúcar de mesa.
  • Sucralosa: 600 veces más dulce de azúcar de mesa. Es adecuada para cocinar, hornear y mezclar con alimentos ácidos.

Conclusión: existen muchos tipos de edulcorantes artificiales, pero no todos están aprobados para su uso en todo el mundo. Los más comunes son el aspartamo, la sucralosa, la sacarina, el neotamo y el acesulfamo potásico.

 

Los edulcorantes artificiales, el apetito y el peso

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Los edulcorantes artificiales suelen ser bastante populares entre las personas que están tratando de perder peso.

Sin embargo, sus efectos sobre el apetito y el peso varían según los estudios.

Efectos sobre el apetito

Hay quienes creen que los edulcorantes artificiales pueden aumentar el apetito y promover el aumento de peso (5). Se piensa que pueden ser incapaces de activar el “circuito de recompensa de alimentos” necesario para que una persona se sienta satisfecha después de comer (6).

Debido al sabor dulce pero a la ausencia de las calorías que hay en otros alimentos de sabor dulce, se cree que confunden al cerebro para seguir sintiendo hambre (7, 8).

Además, algunos científicos creen que una persona necesitará comer más de un alimento edulcorado artificialmente en comparación con la versión endulzada con azúcar con el fin de sentirse lleno.

Incluso se ha sugerido que los edulcorantes pueden causar antojos de alimentos azucarados (5).

Aunque estas teorías son plausibles, muchos informes recientes no son capaces de demostrar que los edulcorantes artificiales aumenten el hambre o la ingesta de calorías (9, 10, 11, 12, 13).

De hecho, varios estudios han encontrado que los participantes reportan menos hambre y consumen menos calorías cuando se sustituyen los alimentos y las bebidas azucaradas con las alternativas endulzadas artificialmente (14, 15, 16, 17, 18).

Conclusión: informes recientes han encontrado que la sustitución de alimentos o bebidas azucaradas con endulzadas artificialmente puede reducir el hambre y la ingesta de calorías.

Efectos sobre el peso

En cuanto al control de peso, algunos estudios observacionales informan de una relación entre el consumo de bebidas endulzadas artificialmente y la obesidad (19, 20).

Sin embargo, estudios controlados aleatorios (el modelo de referencia en la investigación científica) informa que los edulcorantes artificiales pueden reducir realmente el peso corporal, la masa grasa y la circunferencia de la cintura (21, 22).

Estos estudios también demuestran que la sustitución de refrescos normales por las versiones sin azúcar puede disminuir el índice de masa corporal (IMC) hasta en 1,3-1,7 puntos (23, 24).

Es más, elegir alimentos endulzados artificialmente en lugar de azucarados puede reducir la cantidad de calorías diarias que se consumen.

Varios estudios, que van desde 4 semanas a 40 meses, muestran que esto puede conducir a una pérdida de peso de hasta 2,9 libras (1,3 kg) (13, 25, 26).

Las bebidas edulcoradas artificialmente pueden ser una alternativa fácil para los consumidores de refrescos normales que quieren reducir su consumo de azúcar.

Sin embargo, optar por refrescos light no dará lugar a ninguna pérdida de peso si la persona lo compensa comiendo porciones más grandes de comida o dulces extra. Si el refresco light aumenta los antojos por los dulces, optar por beber agua sería lo más adecuado (27).

Conclusión: sustituir los alimentos y las bebidas que contienen azúcar por los endulzados artificialmente puede ayudar a perder algo de peso.

 

Los edulcorantes artificiales y la diabetes

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Los diabéticos pueden beneficiarse de los edulcorantes artificiales, ya que estos ofrecen el placer del sabor dulce sin el consecuente aumento del nivel de azúcar en sangre (18, 28, 29).

Sin embargo, algunos estudios indican que el consumo de refrescos light puede aumentar el riesgo de desarrollar diabetes entre un 6-121% (30, 31, 32).

Esto puede parecer contradictorio, pero es importante tener en cuenta que todos los estudios son observacionales. No se puede probar que los edulcorantes artificiales causen la diabetes solo porque a las personas propensas a desarrollar diabetes tipo 2 también les guste beber refrescos light.

Por otro lado, muchos estudios controlados muestran que los edulcorantes artificiales no afectan a los niveles de azúcar en la sangre o a los niveles de insulina (33, 34, 35, 36, 37, 38).

Hasta el momento, solo un pequeño estudio en mujeres hispanas encontró un efecto negativo.

Las mujeres que ingerían una bebida endulzada artificialmente antes de una bebida azucarada sufrían un incremento del 14% en sus niveles de azúcar en sangre y un 20% en sus niveles de insulina en comparación con aquellas que bebían agua antes de la bebida azucarada (39).

Sin embargo, las participantes no fueron utilizadas para el consumo de bebidas endulzadas artificialmente, lo que puede explicar en parte los resultados. Es más, los edulcorantes artificiales pueden tener efectos diferentes según la edad o los antecedentes genéticos (39).

Por ejemplo, las investigaciones muestran que sustituir las bebidas azucaradas con las endulzadas artificialmente produce efectos más fuertes entre los jóvenes hispanos (40).

Esto podría estar relacionado con el efecto inesperado visto anteriormente en las mujeres hispanas.

Aunque no es unánime, la evidencia actual en general está a favor del uso de edulcorantes artificiales entre los diabéticos. Dicho esto, se necesitarían más investigaciones para evaluar los efectos a largo plazo en diferentes poblaciones.

Conclusión: los edulcorantes artificiales pueden ayudar a los diabéticos a reducir la cantidad de azúcar añadido en sus dietas. Sin embargo, se necesitan más investigaciones sobre los efectos en diferentes poblaciones.

 

Los edulcorantes artificiales y el síndrome metabólico

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El síndrome metabólico se refiere a un conjunto de condiciones médicas que incluyen la presión arterial, el azúcar en sangre, el exceso de grasa del vientre y unos niveles de colesterol anormales.

Estas condiciones aumentan el riesgo de enfermedades crónicas como el ictus, enfermedades cardíacas y diabetes tipo 2.

Algunos estudios sugieren que los consumidores de refrescos light podrían tener un riesgo de hasta un 36% más alto de síndrome metabólico (41).

Sin embargo, los estudios de mayor calidad informan que los refrescos light no solo no podrían suponer un riesgo sino que tendrían un efecto protector (42, 43, 44).

En un estudio reciente con participantes con sobrepeso y obesidad, se les dio a beber un litro de refresco normal, uno de refresco light, de agua o de leche semidesnatada cada día.

Cuando el estudio finalizó a los seis meses, los participantes que bebieron refresco light obtuvieron diferencias sorprendentes en comparación con los que tomaron refrescos normales.

Pesaron un 17-21% menos y tuvieron un 24-31% menos de grasa en el vientre, los niveles de colesterol fueron un 32% más bajos y la presión arterial descendió un 10-15% (44).

Con el agua se consiguieron los mismos beneficios que con los refrescos light, en comparación con los normales (44).

Conclusión: los edulcorantes artificiales raramente promueven el síndrome metabólico. En realidad, sustituir las bebidas azucaradas por las endulzadas artificialmente podría disminuir el riesgo de varias condiciones médicas.

 

Los edulcorantes artificiales y la salud intestinal

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Las bacterias intestinales desempeñan un papel importante en la salud, y la mala salud intestinal está vinculada a numerosos problemas.

Estos incluyen aumento de peso, falta de control de azúcar en la sangre, síndrome metabólico, un sistema inmunológico debilitado y la interrupción del sueño (45, 46, 47, 48, 49, 50).

La composición y la función de las bacterias intestinales varía entre los individuos y parece estar afectada por lo que se come, incluyendo edulcorantes artificiales (51, 52).

En un estudio reciente, la sacarina alteró el equilibrio de las bacterias intestinales en cuatro de los siete sujetos sanos no habituados a su consumo.

Los cuatro “respondedores” también mostraron un peor control de azúcar en sangre tras cinco días consumiendo el edulcorante artificial (53).

Además, cuando las bacterias intestinales de estas personas fueron trasferidas a ratones, los animales también desarrollaron un mal control del azúcar en la sangre (53).

Por otro lado, los ratones implantados con las bacterias intestinales de los “no respondedores” no sufrieron ningún cambio en su capacidad para controlar los niveles de azúcar en la sangre (53).

Aunque interesante, este es el único estudio hasta la fecha que muestra estos efectos en seres humanos. Se necesitan más estudios antes de sacar conclusiones firmes.

Conclusión: los edulcorantes artificiales pueden alterar el equilibrio de las bacterias intestinales en algunas personas, lo que podría aumentar el riesgo de enfermedad. Sin embargo, se necesitan más estudios para confirmar este efecto.

 

Los edulcorantes artificiales y el cáncer

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Desde la década de los 70 se ha venido prolongando el debate acerca de si existe un vínculo entre los edulcorantes artificiales y el riesgo de cáncer.

El debate se encendió cuando los estudios en animales encontraron un mayor riesgo de cáncer de vejiga en ratones alimentados con cantidades extremadamente altas de sacarina y ciclamato (54).

Afortunadamente, el metabolismo de la sacarina es diferente en ratones y seres humanos.

Desde entonces, más de 30 estudios realizados en seres humanos no han encontrado vínculos entre los edulcorantes artificiales y el riesgo de desarrollar cáncer (1, 55, 56, 57).

Uno de estos estudios siguió a 9.000 participantes durante 13 años analizando su consumo de edulcorantes artificiales. Después de tener en cuenta otros factores, los investigadores no encontraron ninguna relación entre los edulcorantes artificiales y el riesgo de desarrollar varios tipos de cáncer (55).

Una revisión reciente analizó los estudios que se habían publicado en un período de 11 años. Asimismo, no se encontró relación entre el riesgo de cáncer y el consumo de edulcorantes artificiales (58).

Esto también fue evaluado por las autoridades reguladoras de EE.UU. y Europa. Ambos coincidieron en que los edulcorantes artificiales, en las cantidades recomendadas, no aumentan el riesgo de cáncer (1, 59).

Una excepción es el ciclamato, que fue prohibido para su uso en los EE.UU. después del estudio original del ratón con cáncer de vejiga publicado en 1970.

Desde entonces, amplios estudios en animales no han podido demostrar una relación con el cáncer. Sin embargo, el ciclamato nunca fue nuevamente aprobado para su uso en los EE.UU. (1).

Conclusión: en base a la evidencia científica actual, es poco probable que aumente el riesgo de cáncer en los seres humanos edulcorantes artificiales.

 

Los edulcorantes artificiales y la salud dental

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La caries dental surge cuando las bacterias fermentan azúcar en la boca produciéndose así un ácido que puede dañar el esmalte dental.

A diferencia de los azúcares, los edulcorantes artificiales no reaccionan con las bacterias dentro de la boca. Esto significa que no se forman ácidos y por lo tanto no se originan caries dentales.

Las investigaciones también demuestran que es probable que la sucralosa cause menos caries que el azúcar.

Por esta razón, la US Food and Drug Administration (FDA) autoriza que los productos que contienen sucralosa se anuncien como reductores de la caries dental (60, 61).

La Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria establece que todos los edulcorantes artificiales, cuando se consumen en lugar de azúcar, neutralizan el ácido y ayudan a prevenir la caries dental (28).

Conclusión: los edulcorantes artificiales, cuando se consume en lugar de azúcar, ayudan disminuir la probabilidad de caries en los dientes.

 

El aspartamo, dolores de cabeza, depresión y convulsiones

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Algunos edulcorantes artificiales pueden causar síntomas desagradables tales como dolores de cabeza, depresión y convulsiones, al menos en algunos individuos.

Aunque la mayoría de los estudios no encuentran ninguna relación entre el aspartamo y los dolores de cabeza, dos de ellos indican que algunas personas son más sensibles que otras (62, 63, 64, 65, 66).

Esta variabilidad individual también puede aplicarse a los efectos del aspartamo sobre la depresión.

Por ejemplo, las personas que sufren de trastornos del estado de ánimo pueden ser más propensas a experimentar síntomas depresivos como respuesta al consumo de aspartamo (67).

Por último, los edulcorantes artificiales no aumentan el riesgo de convulsiones de la mayoría de la gente. Sin embargo, un estudio informó del aumento de la actividad cerebral en los niños con crisis de ausencia (68, 69, 70).

Conclusión: los edulcorantes artificiales pueden ser causantes de dolores de cabeza, depresión o convulsiones en la mayoría de las personas. Sin embargo, algunos individuos podrían ser más sensibles a estos efectos que otros.

 

Seguridad y efectos secundarios

Los edulcorantes artificiales son considerados generalmente seguros para el consumo humano (1).

Están cuidadosamente probados y regulados por las autoridades estadounidenses e internacionales para confirmar que son seguros para comer y beber.

Dicho esto, algunas personas deben evitar su consumo. Por ejemplo, el aspartamo contiene el aminoácido fenilalanina.

Los individuos con los trastorno metabólico fenilcetonuria no pueden metabolizarlo. Por lo tanto, deberían evitarlo.

Además, algunas personas son alérgicas a la clase de compuestos que componen la sacarina, llamados sulfonamidas. Para ellas, la sacarina puede dar lugar a dificultades para respirar, erupciones cutáneas o diarrea.

Conclusión: los edulcorantes artificiales son generalmente considerados seguros, teniendo que ser evitados por las personas con fenilcetonuria o los alérgicos a las sulfonamidas.

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En resumen

En general, el uso de edulcorantes artificiales plantea algunos riesgos pero también puede tener beneficios para la pérdida de peso, control de azúcar en la sangre y la salud dental.

Los edulcorantes son especialmente beneficiosos si se utilizan para disminuir la cantidad de azúcar en la dieta.

Dicho esto, la probabilidad de efectos negativos puede variar de un individuo a otro.

Algunas personas pueden sentirse mal o experimentar efectos negativos después de consumir edulcorantes artificiales, incluso si son seguros y bien tolerados por la mayoría de la gente.

Si desea evitar los edulcorantes artificiales, siempre puede consumir estos otros cuatro edulcorantes naturales.

Fuente Original: authoritynutrition.com

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